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aeroplastics contemporary: Kahn and Selesnick : From Image to Story - 22 Feb 2008 to 29 Mar 2008

Current Exhibition


22 Feb 2008 to 29 Mar 2008
Hours : Wednesday-Saturday 2-6 pm
Aeroplastics Contemporary
32 rue Blanche
1060
Brussels
Belgium
Europe
p: 32 2 537 22 02
m:
f: 32 2 537 15 49
w: www.aeroplastics.net











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Aeroplastics Contemporary

Artist Links


G - BRECHT
Jimi Dams
Daniele Buetti
CARLOS AIRES



Artists in this exhibition: Kahn and Selesnick


Kahn and Selesnick : From Image to Story

Defying easy classification, the work of Kahn/Selesnick --artists Richard Selesnick and Nicholas Kahn-- incorporates photography, painting, sculpture, design, and narrative text. With diverse influences including Italian Renaissance painting, 19th century panoramas, and Sufi tales among them, their images are very complex while graphically elegant, and in dialogue with various traditions of written and visual narrative. The viewer of their elaborate and fantastic scenes may decode the images symbolically and decipher the accompanying texts, yet still remain seduced by an enigma.


The Englishmen Kahn and Selesnick – both born in 1964 – have been collaborating since 1988 : first creating installations combining painted portraits on plaster panels and bread, honey, and wax sculptures displayed in wooden ritual architecture. Tired of working locked up in a studio, they returned to photography on location, experimenting with 360-degree panoramic photographs set in the English countryside, and eventually integrating costumes and sets in vast productions rife with curious anachronisms. In 1996, their first large exhibition of photographic panoramas, The Flight Series, was a body of work that brought to fruition the various components that would become the team´s primary modus operandi: story and history intertwined to weave a personal mythology, accompanied by museological display of found and fabricated artifacts and archives. The Flight Series recounts the story of a fictional expeditionary brotherhood, the Royal Excavation Corps; its visual "documentation" depicted on sepia-toned panoramas appears historically accurate for the era in which the R.E.C. was said to have been active, the 1930s. The exhibition also included two R.E.C. gliders allegedly used in aerial reconnaissance.

1999´s The Circular River, the R.E.C. Siberian Expedition of 1945-46, continued the story of the R.E.C. begun in The Flight Series. Objects purportedly loaned by the Novosibirsk Museum of Ethnography accompanied the show of artificially-aged laser-print panoramas. In this series Kahn and Selesnick made more apparent the latent mysticism present in the first R.E.C. series, depicting a blend of traditional and invented shamanic imagery as the R.E.C encounter Siberian natives, quietly illuminating the R.E.C.´s general activities of flight and exploration as allied with classical shamanic themes such as the soul´s travel between worlds; at the same time, humour is omnipresent, with Russian scientists claiming to have dug up a mammoth and persuading the English to abandon their mission, at least temporarily, in favor of vodka-drinking.

Created in 2000, the series Scotlandfuturebog marks a major shift: the artists use, for the first time, digitally-combined 4 x 5 film shot on location on the Isle of Skye, Scotland; the Beara Peninsula, Ireland; and Cape Cod, US. The black and white images have a new bleakness that echoes the post-apocalyptic scenes they represent: in desolate mountains and bogs, a mysterious population of ambiguous temporality, primitive and futuristic all at once, seems to have survived a disaster. Portraits and allegorical scenes are accompanied by a cryptic text that alludes more than it elucidates.

In response to the black and white of Scotlandfuturebog is the colour of City of Salt (2001), in tones that, like the sepia of the R.E.C. series, recall an archaic photographic process, early color from the origins of photography. If the sets and costumes remind us of the Orientalists of the 19th century, the texts by the artists and Sarah Falkner and Erez Lieberman – parables on power, spiritual inquiry, and ethical dilemmas – find an echo with the current uneasy relationships between East and West. The eponymous city made of salt is depicted by means of a complex ceramic model.

The Apollo Prophecies (2004), is perhaps the artists´ most ambitious project in terms of staging: created in collaboration with students at Toni Morrison´s Atelier Program at Princeton University, the project necessitated the building of complex sets and props, and the creation of original costume. In a narrative style directly inspired from the cycle painted by Masaccio for the Brancacci chapel, the panoramas - shot for the first time entirely digitally – and the accompanying text describe the landing on the Moon, in the 1960s, by astronauts and cosmonauts, and their encounter with members of another expedition from Earth that had arrived at the beginning of the 20th century.

Kahn/Selesnick are included in numerous public and private collections in the United States and in Europe. A number of their major projects have spawned book projects specially-designed by the artists in keeping with the aesthetics and concepts particular to each project. The exhibition at Aeroplastics Gallery is a rare opportunity to experience the totality of a complex vision and its elaborate manifestations.

P-Y Desaive

Kahn et Selesnick : de l’image au récit

Inclassable, l’œuvre de Richard Selesnick et Nicholas Kahn se situe à la croisée de la photographie, de la peinture, de la sculpture et de l’ingénierie, le tout nourri d’influences héritées de la Renaissance italienne ou de la tradition des panoramiques géants du XIXème siècle. D’une grande complexité formelle bien que dépouillées, leurs images sont les chapitres de récits qui empruntent à la tradition du conte oriental. L’analogie avec la littérature ne s’arrête pas là, car l’écrit est chez eux indissociable du visuel : le spectateur choisit de s’inventer une histoire au contact des scènes fantastiques, ou se plonge dans la lecture des textes denses qui révèle la clé de l’histoire – sans jamais rien ôter au mystère de l’image.


La collaboration des Anglais Kahn & Selesnick – nés tous deux en 1964 – remonte à 1988 : ils conçoivent alors de vastes installations qui combinent des portraits peints sur des panneaux de plâtre, des sculptures en cire et divers éléments organiques, présentés dans des constructions inspirées de l’architecture rituelle. Ils décident ensuite d’abandonner le travail en studio pour renouer avec la photographie en extérieur, et expérimentent des prises de vues à 360° dans la campagne anglaise. Dès cette époque, ils intègrent costumes, décors et figurants dans de vastes mises en scène qui semblent placées en dehors du temps. Leur première série de grands panoramiques exposée en 1996, The Flight Series, contient déjà tous les éléments caractéristiques de leur démarche artistique : construction d’une histoire dont la structure évoque tant le récit historique que la fable, développement d’une mythologie personnelle, conception d’une scénographie muséale intégrant des objets fictifs comme des archives réelles, … The Flight Series relate l’histoire d’un corps expéditionnaire fictif, le Royal Excavation Corps, à travers de grands panoramas tirés dans des tons sépia, afin d’ancrer la mise en scène dans les années trente ; l’exposition incluait deux des machines volantes utilisées à l’époque par le R.E.C.

Le récit connait une suite avec The Circular River (1999), qui voit le Royal Excavation Corps envoyé en Sibérie dans les années quarante : des objets ethnographiques prêtés par le Musée de Novosibirsk apparaissent alors pour apporter une crédibilité historique supplémentaire aux grands panoramas sur toile d’apparence ancienne – en réalité des impressions numériques, mais effectivement assemblées à la main de manière artisanale, à l’image du travail de mise en scène. Kahn & Selesnick enrichissent leur iconographie en intégrant des références au chamanisme, à travers la rencontre des R.E.C. et d’un indigène nommé Balog ; mais l’humour est également omniprésent, comme en témoigne la rencontre avec des scientifiques russes qui affirment avoir déterré un mammouth : la promesse d’une soirée arrosée à la vodka décide les Anglais à fraterniser avec eux, plutôt que de suivre leur guide inspiré par les dieux.

Réalisée en 2000, la série Scotlandfuturebog marque un changement majeur : les artistes ont pour la première fois recours à des procédés numériques pour combiner des scènes photographiées en Irlande, sur l’île de Skye et à Cape Cod. Les images acquièrent une gravité nouvelle, en écho aux paysages post-apocalyptiques qu’elles sont supposées figurer. Dans ces montagnes désolées et ces plaines marécageuses, un peuple a survécu au désastre : à mi-chemin entre le portrait, la scène de genre et la fresque mythologique, les photographies de Kahn & Selesnick nous dévoilent leurs us et leurs coutumes, tandis qu’un texte décrit leur histoire.

Au noir et blanc de Scotlandfuturebog répond la couleur de City of Salt (2001) – des tonalités qui, tout comme le sépia des premières séries, évoquent des procédés de colorisation archaïques, liés aux origines de la photographie. Si les décors et les costumes évoquent les orientalistes du dix-neuvième siècle, les textes de Sarah Falkner et Erez Lieberman – des paraboles sur le pouvoir ou la quête spirituelle – font écho aux relations conflictuelles entre Orient et Occident qui caractérisent notre époque. Au centre de ces récits se trouve une ville imaginaire bâtie en sel, dont une maquette complexe est réalisée en céramique. De ce point de vue, sans doute leur dernière série en date, The Apollo Prophecies (2004) est-elle la plus ambitieuse : conçue dans le cadre d’une collaboration avec les étudiants de Toni Morrison à l’Université de Princeton, elle a nécessité la construction d’imposantes structures, la conception de costumes originaux et de décors complexes. Dans un style narratif directement inspiré du cycle peint par Masaccio pour la chapelle Brancacci, les photographies panoramiques – réalisées cette fois entièrement en digital – et les textes qui les accompagnent, décrivent l’arrivée sur la lune dans les années soixante d’astronautes américains et russes… et leur rencontre avec les membres d’une autre expédition terrestre échouée là au début du XXème siècle.

Présentes dans de nombreuses collections publiques et privées aux Etats-Unis et en Europe, les photographies de Richard Selesnick et Nicholas Kahn ont aussi fait l’objet de publications de grand format, qui respectent le format très particulier des images. L’exposition à la galerie Aeroplastics offre une occasion rare de découvrir les multiples facettes d’une oeuvre complexe, synthèse réussie du visuel et de l’écrit.

P.-Y. D.


Kahn en Selesnick: van het beeld naar het verhaal

Het werk van Richard Selesnick en Nicholas Kahn is in geen enkele categorie onder te brengen. Het bevindt zich op de kruising van fotografie, schilderkunst, beeldhouwkunst en engineering, het geheel gevoed met invloeden uit de Italiaanse renaissance of van de reusachtige 19e-eeuwse panorama’s. Hoewel op het eerste gezicht sober, bezitten hun beelden een grote formele complexiteit en zijn het hoofdstukken van verhalen die aansluiten bij de oosterse sprookjestraditie. De analogie met de literatuur houdt hier echter niet op, want bij hen is het geschreven woord onlosmakelijk verbonden met het visuele: de toeschouwer bedenkt zelf een verhaal bij het zien van de fantastische scènes of leest de compacte teksten die de sleutel van het verhaal bevatten – zonder echter iets van het mysterie van het beeld weg te nemen.


De Engelsen Kahn & Selesnick – allebei geboren in 1964 – begonnen in 1988 samen te werken. Toen ontwierpen ze grote installaties waarin ze op gipsen panelen geschilderde portretten, wassen sculpturen en diverse organische elementen combineerden in op rituele architectuur geïnspireerde constructies. Later besloten ze het atelierwerk op te geven om buiten te fotograferen en experimenteerden ze met foto’s op 360° van het Engelse platteland. Toen begonnen ze ook kostuums, decors en figuranten te integreren in ensceneringen die buiten de tijd lijken te staan. The Flight Series, hun eerste, in 1996 geëxposeerde reeks grote panoramische beelden, bevat al alle elementen van deze nieuwe artistieke benadering: opbouw van een verhaal waarvan de structuur zowel herinnert aan een historisch verhaal als aan een fabel of de ontwikkeling van een persoonlijke mythologie, ontwerp van een museale scenografie waarin zowel fictieve objecten als reële archieven zijn opgenomen. The Flight Series zijn het verhaal van een fictief expeditiekorps, het Royal Excavation Corps (REC), verteld door middel van grote, in sepiatinten afgedrukte panorama’s, die de jaren dertig moeten suggereren. In de enscenering zijn twee vliegende tuigen opgenomen die destijds gebruikt werden door het REC.

Het verhaal wordt vervolgd in The Circular River (1999), waarin het Royal Excavation Corps in de jaren veertig op missie is in Siberië: etnografische objecten uit het museum van Novosibirsk lijken een bijkomende historische geloofwaardigheid te verlenen aan de schijnbaar oude, grote panorama’s foto’s op doek – in feite gaat het om digitale prints, die echter op artisanale manier met de hand zijn gemonteerd. De iconografie van het geheel wordt nog verrijkt door de introductie van referenties aan het sjamanisme, met de fictieve ontmoeting van het REC met een inheemse man die Balog heet. Maar ook de humor is alomtegenwoordig, zoals de ontmoeting met Russische wetenschappers die beweren een mammoet te hebben opgegraven. Omwille van de belofte van een met vodka overgoten avond, besluiten de Engelsen om met hen te verbroederen, in plaats van hun door de goden geïnspireerde gids te volgen.

De reeks Scotlandfuturebog van 2000, markeert een keerpunt. De kunstenaars maken hier voor het eerst gebruik van digitale procédés om in Ierland, op het eiland Skye en in Cape Cod gefotografeerde scènes te combineren. De beelden, die een postapocalyptische wereld moeten voorstellen, krijgen een nieuw gewicht. In deze naargeestige bergen en moerassige vlakten, heeft een volk de catastrofe overleefd. Halfweg tussen portret, genrestuk en mythologisch fresco, laten de foto’s van Kahn & Selesnick ons kennismaken met de zeden en gewoonten van dit volk, terwijl een geschreven tekst hun verhaal vertelt.

De foto’s van Richard Selesnick en Nicholas Kahn zijn opgenomen in talrijke openbare en privécollecties in de Verenigde Staten en Europa en werden ook gepubliceerd in boeken die het eigenzinnige formaat van de beelden respecteren. De tentoonstelling in galerie Aeroplastics is een zeldzame gelegenheid om de talrijke facetten te ontdekken van een complex oeuvre dat een synthese vormt tussen het visuele en het geschreven woord.

P.-Y. D.


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